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Volta découvre le méthane

Parmi les figures majeures en Italie, un rôle fondamental a été joué par Alessandro Volta, chimiste, physicien et ingénieur italien, mais connu dans le monde entier pour la découverte extraordinaire de méthane, ainsi que pour l’invention du premier générateur électrique et pour la batterie.

La découverte du méthane se produit d’une manière qui pourrait être définie comme accidentelle. C’était le 31 janvier 1776 quand la jeune Volta, près d’Angera sur le lac Majeur, découvrit que l’air indigène des marais était inflammable. Cette première idée de ce que pourrait être le méthane, d’abord appelé le «gaz des marais», l’amène à approfondir la question avec des études et des recherches qui portaient au cœur les airs dits inflammables.

La curiosité qui le conduisit à observer le fleuve venait du fait que, il y a longtemps, un ami cher à lui, Carlo Giuseppe Campi, lui avait raconté un fait bizarre qui s’était passé dans ces eaux.

En effet, sur le cours de la rivière on remarquait souvent des flammes bleues qui illuminaient les eaux. Volta, intrigué par l’histoire de son ami, s’est immédiatement rendu sur le site.

Quand il atteignit sa destination, il essaya de déplacer le fond boueux et remarqua la montée de petites bulles de gaz sur la surface. Il les ramassa dans des bouteilles pour pouvoir les étudier au laboratoire. Dès le début, il compris que cette substance n’est rien de plus que la matière en décomposition d’origine animale et végétale et qu’elle peut s’enflammer avec la foudre ou avec la flamme.

En plus d’Angera, il remarqua un phénomène similaire en 1780 à Pietramala, entre Bologne et Florence et un an plus tard à Velleia sur les collines de Plaisance.

Le gaz découvert par Alessandro Volta n’était rien de plus que du méthane, un combustible fossile appartenant à la famille des hydrocarbures, des composés chimiques constitués d’hydrogène et de carbone.

Les études d’Alessandro Volta permirent de découvrir que le méthane est le résultat de la décomposition de certaines substances organiques en l’absence d’oxygène. En fait, dans la plupart des cas, le méthane est obtenu par extraction à partir de ses dépôts souterrains, où il est souvent combiné avec d’autres hydrocarbures, qui sont précisément le résultat de la décomposition des matières organiques enfouies dans les temps préhistoriques.

C’est précisément pour cette raison que le méthane est présent dans la plupart des cas dans les champs pétrolifères, même s’il y a d’énormes dépôts de méthane seulement. Ce carburant particulier provenant de roches sources, dont il est possible d’extraire de la progression à travers la fissuration autogène qui se produit dans les profondeurs du kérogène, beaucoup d’autres hydrocarbures, des solides comme le bitume, aux liquides, tels que l’huile, à l’état gazeux, tels que le méthane lui-même.

En effet, lors de l’extraction de l’huile, le méthane remonte à la surface, en moyenne en quantité égale à la même huile. Cependant, lorsque les gisements de pétrole se trouvent en pleine mer, ou dans des endroits éloignés de ceux de la consommation, il est presque impossible de récupérer ce méthane.

Ce fait sera brûlé à la sortie des puits sans être utilisé d’aucune façon.

Une autre curiosité à propos du méthane est qu’environ les deux tiers du gaz extrait ne sont pas utilisés, en raison du coût excessif du transport du gaz naturel dans les pipelines. On parle d’un chiffre quatre fois plus élevé que celui du pétrole, car la densité du gaz est beaucoup plus faible.

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